Su cultivo se ha extendido por el mundo, gracias a su resistencia a climas adversos y propiedades.

Llamándolos “superalimentos” o “alimentos del futuro”, no es la primera ocasión que un producto natural de origen mexicano es considerado de suma importancia para combatir problemas de salud y alimentación en el mundo.

En esta ocasión, la organización de Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO, por sus siglas en inglés) ha convocado a los expertos en la planta del nopal, para reunir sus conocimientos y hacer un uso más estratégico del alimento.

Si bien la familia de las cactáceas no se particulariza por tener una gran variedad de especies comestibles, el género de las Opuntias -al que pertenece el nopal- tiene mucho que ofrecer, no sólo como alimento directo para el ser humano, sino también para sostener el sistema agrícola mundial.

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Debido a su gran resistencia, el nopal puede sobrevivir en climas áridos y secos, además de tener la particularidad de almacenar agua, siendo capaz de almacenar hasta 180 toneladas de agua por hectárea. De hecho, en tiempos de sequía, la tasa de supervivencia del ganado es más alta en granjas con plantaciones de cactus.

Su productividad es amplia. En México se cultiva en más de 3 millones de hectáreas, y en promedio se consumen 6.4 kilogramos per cápita, además de ser un alimento de tradición milenaria. Mientras que, en otros países como Etiopía, la región norte de África o Brasil se cultivan en áreas que van de las 300 mil a las 500 mil hectáreas. Además, destaca la forma en que se ha introducido a gastronomías como la del Sur de Italia, de Perú, Argentina o Corea, por mencionar sólo algunas.

Así también, el nochtli -nombre náhuatl del nopal- fue el elemento clave para combatir la sequía que azotó a Madagascar en 2015.

Con el objetivo de difundir las propiedades del nopal y los conocimientos sobre su manejo eficaz, la FAO y el Centro Internacional de Investigación Agrícola en las Zonas Secas (ICARDA) han editado “Ecología, cultivo y usos del nopal” (Crop Ecology, Cultivation and uses of Cactus Pear), con datos precisos acerca de los recursos genéticos de la planta, sus rasgos fisiológicos, preferencias de suelo y su vulnerabilidad a distintas plagas.

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En la actualidad, la planta ha sido introducida en 26 países, más allá de su área de distribución natural, y se espera que pronto sean más conocidas las aportaciones que puede hacer a la salud y a las crisis alimentarias que pudiesen avecinarse en un futuro cercano.